dimanche 24 octobre 2021

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Le changement climatique pourrait entraîner une baisse spectaculaire des narvals

Le changement climatique affecte tout le monde, même les narvals. Ces mystérieuses «licornes de la mer» pourraient diminuer de 25% d’ici la fin de ce siècle, selon un nouveau étude.

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Les narvals sont un type de baleine vivant dans l’Arctique que l’on trouve uniquement dans les eaux froides du Groenland, du Canada, de la Norvège et de la Russie. Leur population compte actuellement environ 200 000 habitants. En hiver, la plupart des narvals passent jusqu’à 5 mois sous la glace de mer. Ils sont reconnaissables à une seule longue défense en spirale, qui est en fait une dent élargie.

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Des chercheurs du Danemark, du Canada, de la Norvège, de l’Allemagne et du Royaume-Uni ont étudié des échantillons de tissus de 121 narvals, principalement collectés entre 1982 et 2012. Certains ont été tués par des chasseurs inuits au Groenland et au Canada. D’autres échantillons proviennent de vestiges archéologiques provenant de fouilles en Russie et en Europe du Nord. Les chercheurs ont même pu recueillir de minuscules échantillons sur une chaise du trône comportant des défenses de narval au Danemark.

«Ils avaient un accès spécial pour pouvoir forer de tout petits morceaux de défense à partir de ce trône», a déclaré Steven Ferguson, chercheur scientifique sur les mammifères marins de l’Arctique à Pêches et Océans Canada et l’un des auteurs de l’étude. Ces échantillons leur ont permis d’en savoir plus sur l’ADN du narval. Grâce à une combinaison d’informations sur l’ADN et de modélisation de l’habitat, les chercheurs ont étudié l’impact des changements climatiques antérieurs sur la distribution des narvals et estimé ce que l’avenir pourrait réserver à ces créatures.

Les scientifiques ont confirmé que le monde compte trois populations de narvals. La plupart vivent dans deux groupes différents au large des côtes nord-est du Canada. La troisième population, d’environ 10 000 habitants, vit au large de la côte est du Groenland, jusqu’en Russie. Les chercheurs ont été surpris de constater que les narvals présentent la plus faible diversité génétique chez tous les mammifères marins étudiés. Ils ne savaient pas trop pourquoi.

À mesure que la glace de mer fond à cause du réchauffement climatique, les habitats des narvals se rétréciront et les animaux se déplaceront probablement vers le nord. Mais comme ils sont entassés dans un habitat plus petit, ils deviendront plus vulnérables à l’empiètement humain, à la compétition pour la nourriture, aux nouvelles maladies et à la prédation des orques. Contrairement aux autres mammifères polaires, les narvals ne se trouvent que dans des endroits très limités. “Ils semblent vraiment avoir cet habitat de l’océan Atlantique”, a déclaré Ferguson. “Il y a donc une question ouverte sur ce qui pourrait se produire alors que nous continuons à perdre de la glace de mer.”

+ Éditions de la Royal Society

Via Forbes et Le narval

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